最新研究:新冠病毒于去年10月首次感染人類

一項最新的來自于全球7600多名新冠患者的基因分析結果顯示,新冠病毒去年晚些時候首次感染人類,并開始以極快的速度在全球人口中進行傳播。

這項由英國科學家團隊進行的研究,通過對病毒基因變異的分析得出病毒快速傳播的結論,但是沒有證據表明是由于變異讓病毒的傳播變得更快,或者導致了嚴重的疾病。

 

排除病毒“隱性傳播”的場景

上述研究被發表在《Infection Genetics and Evolution》雜志預印版網站上,通訊作者是倫敦大學學院基因研究所主任弗朗索瓦·巴盧(Francois Balloux)教授。巴盧教授和他的同事們通過對全球研究人員公開的病例基因數據進行分析,確定了新冠病毒首次感染人類是在去年的10月至11月。

“我們確認新冠病毒去年10月至11月期間首次感染了人類,隨后在全球傳播中表現出了基因的多樣性,這暗示了很多國家可能通過多次傳播輸入了這種病毒,其中一些輸入病毒的時間可能在疫情發生的初期。”巴盧教授表示。

這一結論與此前一篇由上海復旦大學公共衛生臨床中心張永振教授與合作者悉尼大學愛德華·霍爾莫斯(Edward Holmes)教授3月26日在《細胞》上發表文章的結論不同。

張永振和霍爾莫斯教授的論文稱,新冠疫情在大規模暴發前,可能已經在人群中經歷了一段時間的“隱性”傳播,早期由于感染者無癥狀、癥狀輕微或者零星的肺炎病例未引起注意,直到病毒獲得關鍵點位的突變,更好地適應人類宿主。

但巴盧教授堅信,他的研究結果排除了任何有關“病毒很早就在人群中傳播并因此感染了大部分人口”的場景。

“我非常確定這個病毒是在去年晚些時候才感染人類的,因為我們收集的來自全球各個角落的所有基因序列樣本,表現出的多個變異都是類似的。”巴盧教授表示。

 

大多數突變是“沉默的”

如果巴盧教授的研究結論是正確的,那么對于西方希望建立起來的“群體免疫”無疑是一個壞消息。根據“群體免疫”的概念,病毒通過在人群中的長期傳播,能夠讓大部分人獲得免疫能力。

根據巴盧教授的預測,全球人口中至多只有10%暴露在這種病毒中,可能建立起免疫力。這距離“群體免疫”60%的感染目標還很遠。

來自基因序列的信息還表明,病毒在歐洲和美國開始傳播的時間要早于官方公布首例病例的時間至少一個月。這也與近期美國尸檢和歐洲核酸檢測復驗結果相符。法國對12月至1月的肺炎患者的核酸檢測復驗結果顯示,最早感染新冠肺炎的患者出現在去年12月底。

巴盧教授研究團隊對基因變異分析得出的結論稱,目前所有的新冠病毒基因序列都與去年年底最早發現的病毒基因序列擁有共同的祖先,這與此前其他研究團隊發表的結果基本一致。

此外,通過對近200個獨立發生多次突變的子集進行研究后,巴盧教授團隊的研究人員發現,這些不斷適應新宿主的病毒基因突變僅占全部突變不到5%的比例。“大多數的基因突變是‘沉默的’,基因突變率相當穩定,低于流感。”巴盧教授在Twitter中寫道。

“病毒變異是一直在發生的,但這并不是說變異一定會讓情況更糟糕。我們目前還不能確定變異是否改變了病毒的傳染性和毒性。”巴盧教授表示。不過他認為,對于多次突變的基因進行密切的監測,有助于掌握其傳播、毒力以及疫苗逃逸的線索。

關于基因變異的監測對于全球新冠藥物和疫苗的研發至關重要。尤其是疫苗的研發,需要針對病毒較為穩定的部分進行免疫。

來源:第一財經

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